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Estados Unidos: Activistas sindicales quieren saber por qué los trabajadores murieron en tornados extremos

El dolor, la ira y las demandas de respuestas después de que los tornados matan al menos a 14 trabajadores estadounidenses.

Nuestra campaña de recaudación de fondos más importante del año está en marcha ahora. Una vez que haya terminado de leer, considere hacer una donación deducible de impuestos para asegurarse de que In These Times pueda seguir publicando durante el próximo año. A raíz de una rara serie de tornados en diciembre el viernes por la noche que dejaron 80 muertos en seis estados, los activistas laborales se preguntan por qué los empleados de dos grandes lugares de trabajo en el camino de la destrucción quedaron expuestos al peligro.

Rescuers search through rubble of Mayfield candle factory

Una fábrica de velas en Mayfield, Kentucky fue totalmente destruida después de sufrir un tornado directo con 110 trabajadores adentro. Al menos ocho personas murieron y decenas más resultaron gravemente heridas. Al mismo tiempo, una estación de entrega de Amazon en Edwardsville, Illinois también fue golpeada por un tornado durante un cambio de turno, lo que provocó que el techo volara y parte de una pared exterior colapsara, matando a seis trabajadores de entre 26 y 62 años.

Mientras los equipos de búsqueda y rescate revisaban los escombros a la mañana siguiente, el fundador de Amazon y la segunda persona más rica del mundo, Jeff Bezos, estaba celebrando otro exitoso lanzamiento de un cohete por parte de su compañía privada de vuelos espaciales Blue Origin. Mientras tanto, Amazon no pudo decir con certeza cuántos de sus trabajadores quedaron atrapados dentro de la devastada estación de entrega.

«Si bien un tornado es un evento raro y extremo, sabemos que el desprecio de Amazon por la seguridad de los trabajadores es, lamentablemente, un patrón crónico que pone a los trabajadores en riesgo todos los días», dijo Tommy Carden, organizador principal de Warehouse Workers for Justice (WWJ), un centro de trabajadores con sede en Joliet, Illinois.

De hecho, solo el año pasado, Amazon ha enfrentado repetidas críticas por esperar que los empleados continúen viniendo a trabajar incluso en medio de eventos climáticos extremos como olas de calor e inundaciones mortales, lo que ilustra cuántos de los mismos trabajadores de primera línea que han soportado la peor parte del Covid -19 pandemias también son vulnerables a los impactos de los desastres provocados por el cambio climático.

school bus in Mayfield

«No hay lugar para la humanidad en Amazon»

Según las autoridades locales, la primera advertencia de tornado para Edwardsville, Illinois, se emitió unos 30 minutos antes de que se formara el tornado mortal. Los trabajadores informan que les han dicho que se refugien en los baños. Al menos un baño fue alcanzado por el tornado, matando al conductor de 26 años Austin McEwen mientras se refugiaba allí.

Larry Virden, un conductor de Amazon y padre de cuatro hijos, le dijo a su novia en un mensaje de texto poco antes del tornado que «Amazon no me dejará ir». También murió en el desastre.

«Exigir a los trabajadores que trabajaran durante un evento de advertencia de tornado tan importante como este era imperdonable», dijo Stuart Appelbaum, presidente del Sindicato de Tiendas minoristas, mayoristas y de grandes almacenes (RWDSU), que ha estado liderando una campaña de alto perfil para sindicalizar un almacén de Amazon. en Bessemer, Alabama. «Este es otro ejemplo escandaloso de cómo la empresa pone las ganancias por encima de la salud y la seguridad de sus trabajadores».

Aerial view of damage in Mayfield

“El sitio recibió advertencias de tornado entre las 8:06 y las 8:16, y los líderes del sitio ordenaron a las personas en el sitio que se refugiaran de inmediato. A las 8:27, el tornado azotó el edificio ”, dijo un portavoz de Amazon a In These Times. “La mayoría del equipo se refugió en la ubicación principal designada. Hubo un pequeño grupo que se refugió en una parte del edificio que luego fue directamente impactada por el tornado, y aquí es donde ocurrió la mayor parte de la trágica pérdida de vidas «.

La compañía se negó a comentar sobre el mensaje de texto de Virden sobre que no se le permitía irse.

«Ya sea durante un tornado, un huracán o una ola de calor, la administración [gerencia] tratando a los trabajadores como números pone nuestras vidas en riesgo», tuiteó Amazonians United, un movimiento de trabajadores de Amazon en todo el país que se ha estado organizando para obtener salarios más altos y mejorar la seguridad desde 2019.

Los miembros de Amazonians United en Chicago dijeron que en su almacén de South Side, «Tuvimos un incendio, un corte de energía, [e] inundación», pero cada vez se les dijo que «siguieran trabajando». “Establecieron sistemas para mantener el funcionamiento, pero no hay lugar para el juicio humano. No hay lugar para la humanidad en Amazon en absoluto «, dijo un trabajador de un almacén de la costa este de Amazon que deseaba permanecer en el anonimato.

El trabajador, que es miembro de Amazonians United, dijo a In These Times que la compañía «no tiene una política real» cuando se trata de que los empleados entren durante eventos climáticos extremos.

“Muy, muy raramente te dicen si debes entrar o no, así que tienes que juzgarlo por ti mismo. Es una forma sutil de hacer que ingrese incluso si no se siente realmente seguro «, explicó el trabajador. «Ellos abdican de la responsabilidad de todo y nos la ponen todo, y es ridículo».

Los trabajadores de Amazon en todo el país dicen que nunca han recibido capacitación de emergencia, según The Intercept.

La falta de capacitación quizás esté relacionada con la dependencia de Amazon de los contratistas y los trabajadores temporales, una práctica que ayuda a la empresa a evadir la responsabilidad por accidentes laborales. De los 190 trabajadores de la estación de reparto de Edwardsville, solo siete eran empleados de tiempo completo de la empresa.

Los trabajadores de Amazon también han expresado su preocupación por la prohibición tradicional de la empresa sobre los teléfonos móviles personales dentro de los almacenes, ya que puede restringirles el acceso a las advertencias sobre condiciones meteorológicas adversas u otras emergencias. La prohibición se levantó temporalmente durante la pandemia y la compañía ha dicho que no estaba en vigor en las instalaciones de Edwardsville.

Mientras tanto, el Sindicato de Trabajadores de Amazon, un sindicato independiente de trabajadores de Amazon en una instalación en Staten Island, Nueva York, atacó a la empresa después del tornado del viernes. “Las muertes innecesarias fueron un recordatorio de que Amazon mantuvo los turnos durante otros desastres, como en las instalaciones de Staten Island durante el huracán Ida”, dijo el sindicato. «Incluso mientras el agua entraba en el vestíbulo de ese almacén, los trabajadores conscientes de la seguridad que se negaron a trabajar esa noche fueron despedidos».

El líder del Sindicato de Trabajadores de Amazon, Chris Smalls, dijo que a raíz de la tragedia, la empresa debería reconocer de inmediato a su sindicato «como una cuestión de salud pública y una cuestión de reparación».

La Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA) ha abierto una investigación sobre el desastre en la estación de entrega de Evansville, pero Warehouse Workers for Justice exige audiencias estatales en Amazon para establecer protocolos sobre la construcción de nuevos almacenes.

«Hacemos un llamado a los legisladores estatales para que se intensifiquen para revisar los procesos sobre cómo suben estos almacenes», dijo Marcos Ceniceros, director ejecutivo interino de WWJ. “Estos almacenes están apareciendo por todas partes muy rápidamente. Necesitamos tomarnos un segundo para hacer una pausa y asegurarnos de que esto esté sucediendo de manera responsable con los trabajadores y las comunidades en mente «.

«Colocado innecesariamente en una situación peligrosa»

La fábrica de velas no sindicalizada destruida en Mayfield, Kentucky pertenecía a la empresa familiar Mayfield Consumer Products (MCP), un importante empleador de la región. La compañía fabrica velas perfumadas que se venden en minoristas como Bath & Body Works.

La primera alarma de tornado en Mayfield sonó casi tres horas antes de que un tornado redujera la planta a escombros, matando al menos a ocho. Cinco empleados de la fábrica que sobrevivieron le dijeron a NBC News que en las horas y minutos críticos previos a la tragedia, los supervisores amenazaron con despedirlos a ellos y a sus compañeros de trabajo si abandonaban la fábrica.

Un portavoz de MCP calificó las acusaciones de «absolutamente falsas». La compañía también afirma que hubo simulacros de emergencia regulares en la planta, pero el empleado Jarred Holmes dijo a Associated Press que no hubo simulacros en los meses que ha trabajado allí. “Lamentamos mucho la pérdida de vidas que se produjo. Al mismo tiempo, estamos realmente consternados de que probablemente existiera la oportunidad para que las personas fueran enviadas a casa o fuera de la fábrica, donde pueden haber podido refugiarse ”, dijo Bill Londrigan, presidente de la AFL-CIO del estado de Kentucky.

Los trabajadores fueron puestos innecesariamente en una situación peligrosa ”, continuó Londrigan. “Hubo numerosos informes de ataques inminentes de tornados que se movían por el área y no parecía que esas advertencias fueran atendidas adecuadamente. Amenazar con despedir a los trabajadores por estar preocupados por su seguridad no es aceptable «.

El esposo de Janine Johnson-Williams, una de las trabajadoras de la fábrica que fue asesinada, le dijo al Centro de Informes de Investigación de Kentucky: “Ojalá hubieran llamado y hubieran dicho: ‘Nadie entra hasta que termine, hasta que veamos qué está pasando. . Hasta que pase por alto «. Según los informes, la producción en la fábrica de velas funcionaba “24 horas al día, 7 días a la semana” para satisfacer la demanda de las fiestas. En los días previos al desastre, la empresa buscaba contratar más trabajadores, ofreciendo un salario inicial de $ 8 por hora y señalando que «se requerirán horas extras obligatorias con frecuencia».

MCP había hecho recientemente un acuerdo con la cercana cárcel del condado de Graves para traer personas encarceladas a trabajar en la fábrica por una cantidad de pago no revelada. Siete personas encarceladas estaban trabajando dentro de la fábrica cuando golpeó el tornado; todos salieron con vida, pero un ayudante del alguacil que los estaba monitoreando murió. A diferencia de la fábrica de velas, la cárcel fue «completamente evacuada» antes de que llegaran los tornados. Londrigan señaló que los trabajadores encarcelados «no tenían la opción de salir» de la fábrica de velas en medio de las advertencias de tornado. “Es indicativo de la posibilidad de coerción y explotación de esos trabajadores que se alquilan al empleador. El hecho de que un diputado tuviera que estar allí plantea interrogantes sobre el uso del dinero de los contribuyentes para supervisar a los reclusos en instalaciones privadas que se benefician de su trabajo ”.

MCP también envió representantes a Puerto Rico para reclutar personas para trabajar en la fábrica de Kentucky por $ 10 a $ 12 la hora, incluido un hombre que demandó a la compañía en 2019 alegando que fue despedido por tener sobrepeso. La demanda, que luego fue desestimada por un juez, incluía una captura de pantalla de un mensaje de texto aparentemente enviado por el director financiero de MCP que decía: «Estamos trabajando diligentemente para limpiar los problemas de epilépticos, obesos, embarazadas y necesidades especiales».

Después del tornado del viernes, el Programa de Salud y Seguridad Ocupacional del estado de Kentucky está iniciando una investigación sobre la fábrica de velas, y al menos tres sobrevivientes están demandando a la compañía.

Los trabajadores y organizadores enfatizaron que los desastres tanto en la fábrica de MCP como en las instalaciones de Amazon deberían generar mejoras serias en la seguridad en el lugar de trabajo. «No queremos volver a ver esto», dijo Ceniceros. “Debe haber protección para que los trabajadores puedan hablar por sí mismos sin temor a represalias, y también deben poder organizarse. Los trabajadores tienen ese derecho. Necesitamos responsabilizar a Amazon y a todas estas otras empresas «.

International Labour Network of Solidarity and Struggles

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